Sonde Cassini : le grand plongeon entre Saturne et ses anneaux, c’est maintenant !

C’est parti ! Après avoir accompli, le 22 avril dernier, son 127e et dernier survol de la brumeuse Titan, la frôlant à quelque 979 km d’altitude, la sonde Cassini (qui dans cette étape a gagné 860 mètres par seconde) est en ce moment même en train de réaliser son tout premier plongeon entre Saturne et ses anneaux.

Elle en réalisera au total 22 sur les 4 mois et 20 jours de mission qu’il lui reste. Ce vaisseau a quitté la Terre il y a quasiment 20 ans et cela fait 13 ans qu’il espionne Saturne et ses lunes. Pourtant, il ne s’était encore jamais aventuré si près de cette planète géante.

Nous sommes tous sur cette photo ! Le 12 avril 2017, Cassini a photographié la Terre et la Lune, vues entre les anneaux de Saturne. Environ 1,4 milliard de kilomètres séparent notre planète de la géante gazeuse et de la sonde. © Nasa, JPL-Caltech, Space Science Institute

Un passage de 2.400 km de large

Ce 26 avril, en fin de matinée, Cassini a donc traversé le plan des anneaux à une vitesse relative à la planète de 123.600 km/h. Elle est passée à l’intérieur de l’espace relativement vide entre Saturne et son anneau le plus proche ; cet espace est large de 2.400 km. Les nuages de la haute atmosphère ne sont qu’à 1.600 km de la sonde.

Même si les équipes techniques et scientifiques de la mission ne s’attendent pas à ce que des particules plus grandes que celles de la fumée percutent le vaisseau, il a été décidé par précaution de positionner son antenne à haut gain de 4 mètres de diamètre comme un bouclier. L’instrument RPWS (Radio and Plasma Wave Subsystem) en profitera alors pour mesurer la taille et la densité des petits grains présents.

Durant ce passage, les communications avec la Terre seront interrompues mais cela n’empêchera pas la sonde de travailler. Le contact sera repris plus tard dans la journée et les premières données brutes devraient être disponibles demain matin, jeudi 27 avril (retrouvez la galerie des images brutes de Cassini ici). Le prochain survol aura lieu le 2 mai prochain.

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